Food security: below and to the left

June 2, 2008 at 9:55 am 1 comment

Food security:  below and to the left. Translated from Spanish by Martin Allen

Seguridad alimentaria: desde abajo y a la izquierda. Versión en español al final de la versión en inglés. Artículo enviado por Fabricio Guamán.

Aquaculture in Thailandia, Acuicultura en Tailandia

Raúl Zibechi, La Jornada, Friday, May 23rd , 2008

The current food crisis is one of the biggest challenges faced by the world’s poor, since it puts to the test their social and political movements as much as their means of survival.  As has been written in recent weeks, fierce speculation in commodities is palpable evidence of the decadence of capitalism, which can now survive only on the basis of ‘accumulation by dispossession’.  If neoliberalism is the war to appropriate natural resources or common property, the present speculation in food can be understood as a war against life (of the poor), a bio-political war of dominion over bodies.

Although the most serious and reliable analyses are accurate on the causes of the rise in food prices, they have not arrived at a time to propose solutions.    These will not come from above.  A recent article by Aníbal Quijano (‘Decolonialism of power:  the alternative horizon’) states that ‘Colonial/modern capitalism does not yet produce, nor will produce, more employment other than ‘casual’ and ‘flexible’, nor more public services, nor more civil liberties’.  The alternatives will not come, therefore, either from States or international institutions and organizations, whose actions, often spectacular and well-publicized, scarcely patch over a few situations but never tackle the underlying causes.

For this it would be necessary, in the first place, to stop considering foodstuffs as commodities, that is, as a medium of exchange at the service of the accumulation of capital. But there are no institutions capable of doing so, given that they necessarily come up against the multinationals and the governments that support them, including even the so-called ‘progressive’ governments of the Southern Cone of South America. The food security which the peoples demand is apparent in some practices of those below, such as the Landless of Brazil and the Neo-Zapatistas of Chiapas, in line with the experience of millions of peasants and indigenous people who still cultivate their diverse and heterogeneous plots.  By doing so they resist the advance of monoculture and militarism, two aspects of the same process.

In the big cities, home of most of the population of our continent, alternatives to the food crisis are also on the increase.  The outskirts of many Latin American cities abound with community vegetable gardens and private or communal food production, which will be the way ahead for millions of the urban poor with the increasing spread of the ‘world war for food’, as it is described by a woman of the Bogotá suburb of Ciudad Bolívar.

In one of the districts of that vast urban margin, called Potosí, surrounded by hills where the paramilitaries’ rule is law, some fifteen thousand inhabitants are inventing forms of urban agriculture.  In only five years dozens of vegetable gardens have been established in the Cerros del Sur (Southern Hills) community school, epicentre of the movement, on the waste ground of the district, in the houses themselves and on flat roofs.  The biggest is in the  children’s garden, where people perform communal work according to a rota to produce organic foodstuffs which supply the community restaurant  where four hundred children avoid malnutrition.

The crops form part of a project of food biosecurity which also includes a market, established recently, where  peasants come to sell directly to the people without the involvement of intermediaries.  The fortnightly market is the visible form of the rural-urban alliance between small-scale peasants and producers and urban consumers, but it is also a space where poor people get together, install communal cooking facilities and dance and sing.  It is the image of a market like that bequeathed to us by Fernand Braudel, an area of transparent economic life, of controlled competition, the territory of the common people and therefore of meagre benefits.  This type of market has been literally squeezed out by capitalism, in which monopolies substitute vertical control for horizontal communication.

One of the greatest successes of the Potosí gardens has been the cultivation of quinua, a highly nutritious Andean cereal which supplements ordinary people’s diet.  The people produce a surplus of quinua and have created the Corporación Comunitaria Delicias del Sur (‘Southern Delights’ Community Corporation), which harvests, packs and sells the product commercially.  The market, situated in the main square of the district, is the scene of exchanges of seeds and ‘people’s rounds of business’ in which agreements are made between producers and ordinary consumers, among them the community canteens of Ciudad Bolivar.  One of the agreements is to encourage barter, making every producer devote 5% of his or her produce to be exchanged without cash, so that everyone can have access to other foodstuffs and products.

Food security forms part of a process of construction of power from below.  It is not merely a question of technique or diffusion of knowledge, as claimed by the NGOs.  For that purpose they have set up an elected community council in Potosí and rely on dozens of block-based co-ordinating committees which seek to strengthen the community.   They are spaces where day-to-day and long-term decisions are made which affect the community.  This construction of power has allowed them to enable the production of use values, previously confined to the domestic circle but now become one of the district’s leading modes of production.

It can be argued, with reason, that these are local experiments which could not easily resolve such serious and huge problems as the food crisis.  However, it should not be forgotten that big changes, as Subcomandante Marcos stated at the Aubry Colloquium last December, ‘do not begin at the top or with monumental or epic deeds, but with small-scale movements which seem irrelevant to the politician and the analyst at the top’.

Versión en español

Seguridad alimentaria: abajo y a la izquierda

Raúl Zibechi, La Jornada, viernes 23 de mayo de 2008

La crisis alimentaria en curso es uno de los mayores desafíos que enfrentan los pobres del mundo, ya que pone a prueba tanto sus movimientos sociales y políticos como sus formas de sobrevivencia. Como se ha escrito en las últimas semanas, la feroz especulación con las commodities es muestra palpable de la decadencia del capitalismo, que ya sólo puede sobrevivir con base en la “acumulación por desposesión”. Si el neoliberalismo es la guerra para apropiarse de los recursos naturales o bienes comunes, la actual especulación con alimentos puede comprenderse como una guerra contra la vida (de los pobres), una guerra biopolítica por el dominio de los cuerpos.

Aunque los análisis más serios con que contamos aciertan en las causas del alza de precios de los alimentos, no atinan sin embargo a la hora de proponer soluciones. Éstas no vendrán de arriba. Un reciente artículo de Aníbal Quijano (“Descolonialidad del poder: el horizonte alternativo”) señala que “el capitalismo colonial/moderno ya no produce ni producirá más empleo, salvo ‘precarizado’ y ‘flexibilizado’, ni más servicios públicos, ni más libertades civiles”. Las alternativas no vendrán, por lo tanto, ni de los estados ni de las instituciones y organismos internacionales, cuyas acciones, a menudo espectaculares y mediáticas, apenas ponen parches a situaciones puntuales pero nunca abordan soluciones de fondo.

Para eso sería necesario, en primer lugar, dejar de considerar a los alimentos como commodities, o sea como valores de cambio al servicio de la acumulación de capital. Pero no existen instituciones capaces de hacerlo, ya que se topan necesariamente con las multinacionales y los gobiernos que las apoyan, entre ellas, claro, los llamados “progresistas” del cono sur de Sudamérica. La seguridad alimentaria que reclaman los pueblos, aparece en algunas prácticas de los de abajo, como los Sin Tierra de Brasil y el neozapatismo de Chiapas, en línea con la experiencia de millones de campesinos e indígenas que siguen cultivando sus parcelas, diversas y heterogéneas. Para hacerlo resisten el avance de los monocultivos y el militarismo, dos caras de un mismo proceso.

En las grandes ciudades, donde vive la mayor parte de la población de nuestro continente, también avanzan alternativas a la crisis de los alimentos. En las periferias de muchas ciudades latinoamericanas abundan las huertas comunitarias y los cultivos de alimentos, familiares o colectivos, que serán el camino a seguir por millones de pobres urbanos a medida que se profundice lo que una vecina de Ciudad Bolívar, suburbio de Bogotá, define como “guerra mundial por la comida”.

En uno de los barrios de esa gigantesca periferia urbana, llamado Potosí, rodeado de cerros donde los paramilitares dictan su ley, unos 15 mil habitantes inventan formas de agricultura urbana. En sólo cinco años han puesto en pie decenas de huertas en la escuela-comunidad Cerros del Sur, epicentro del movimiento, en los terrenos baldíos del barrio, en las propias viviendas y en las azoteas. La mayor funciona en el jardín infantil, donde los vecinos se turnan en minga (trabajo comunitario rotativo) para producir alimentos orgánicos que se vuelcan en el restaurante comunitario, donde 400 niños eluden la desnutrición.

Los cultivos forman parte de un proyecto de bioseguridad alimentaria que incluye también un mercado, inaugurado hace poco tiempo, donde los campesinos acuden a vender directamente a los vecinos, sin pasar por los intermediarios. El mercado quincenal es la forma visible de la alianza rural-urbana, entre pequeños campesinos y productores y consumidores urbanos, pero es también un espacio donde los pobres se relacionan entre sí, instalan ollas comunitarias, bailan y cantan. Una imagen de mercado similar a la que nos legó Fernand Braudel: el espacio de la vida económica, transparente, de competencia controlada, el terreno de la gente común y, por tanto, de beneficios exiguos. Este tipo de mercado ha sido literalmente aplastado por el capitalismo, donde los monopolios sustituyen la comunicación horizontal por el control vertical.

Uno de los mayores éxitos de las huertas de Potosí son los cultivos de quinua, cereal andino altamente nutritivo que complementa la dieta popular. Los vecinos se autoabastecen de quinua y crearon la Corporación Comunitaria Delicias del Sur, que cosecha, envasa y comercializa el producto. El mercado, situado en la plaza del barrio, es escenario de canjes de semillas y de “rondas populares de negocios” en las que se establecen acuerdos entre productores y consumidores populares, entre ellos los comedores comunitarios de Ciudad Bolívar. Uno de los acuerdos es potenciar el trueque, haciendo que cada productor destine 5 por ciento de su producción al intercambio sin moneda, para que todos puedan tener acceso a otros alimentos y productos.

La seguridad alimentaria forma parte de un proceso de construcción de poder desde abajo. No es apenas una cuestión técnica o de difusión de saberes, como pretenden las ONG. Por eso en Potosí han creado un consejo comunal electivo y cuentan con decenas de coordinadoras de cuadra que velan por la consolidación de la comunidad. Son espacios donde se toman las decisiones del día a día y las que afectan a la comunidad a largo plazo. Esa construcción de poder les ha permitido potenciar la producción de valores de uso, antes confinados al espacio doméstico, hasta convertirse en uno de los modos hegemónicos de producción en el barrio.

Puede replicarse, con razón, que se trata de experiencias locales que difícilmente pueden resolver problemas tan graves y vastos como la crisis alimentaria. Sin embargo, conviene no olvidar que las grandes transformaciones, como señaló el subcomandante Marcos en el Coloquio Aubry en diciembre pasado, “no comienzan arriba ni con hechos monumentales y épicos, sino con movimientos pequeños en su forma y que aparecen como irrelevantes para el político y el analista de arriba”.

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Water: The next threat for Amazonian Indigenous Peoples People’s Summit Linking Alternatives III Declaration

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